¿Fue Napoleon el detonante del debate sobre la evolución de las especies?

El año 1798 marcó un hito en la historia de la cuando Napoleón Bonaparte decidió embarcar a un grupo de científicos hacia Egipto.

Sorprendentemente, esto propicio el inicio de un debate acerca de la de las , gracias a las momias de que los científicos llevaron a Francia. Georges Cuvier y Jean-Baptiste Lamarck, reconocidos naturalistas franceses, se encontraban en diferentes extremos de este debate.

Posiciones de Cuvier y Lamarck

Lamarck estaba convencido de que los animales eran capaces de transformarse en nuevas especies a lo largo del tiempo, una teoría conocida como transformismo. De hecho, se le recuerda especialmente por proponer que las jirafas adquirieron sus largos cuellos al estirarse para alcanzar las hojas de los árboles, y que este rasgo se transmitió a sus descendientes. Esta teoría sugiere que una “necesidad” podría provocar cambios físicos en una especie.

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Por otro lado, Cuvier, una figura prominente en la anatomía comparada, sostenía que las especies eran inmutables. Reía de la teoría del transformismo de Lamarck, ya que creía que las especies no podían cambiar con el tiempo. Para él, las catástrofes naturales eran las responsables de la aparición de nuevas especies.

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El papel de las momias en el debate

Cuvier y Lamarck examinaron conjuntamente las momias de animales traídas de Egipto. Un ibis momificado en particular parecía apoyar la postura de Cuvier, pues se parecía mucho a las criaturas modernas. Para Lamarck, milenios no eran suficientes para presenciar la aparición de una nueva especie. Sin embargo, Cuvier vio en las momias una confirmación de sus creencias sobre la inamovilidad de las especies.

Reaparición del debate con Charles Darwin

Charles Darwin reabrió el debate con su publicación “Sobre el Origen de las Especies” en 1859. Reconocía a Lamarck como uno de sus precursores, pese a considerar sus ideas equivocadas. Señaló que “las especies sufren modificaciones”, afirmando así que no era el primero en hacer esta .

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