¿Los antiguos virus determinaron el tamaño de nuestros cerebros?

¿Sabías que los antiguos virus que afectaron a los vertebrados hace millones de años tuvieron un efecto importante en el desarrollo de nuestros cerebros y cuerpos de gran tamaño? Una reciente investigación arroja luz sobre este fascinante aspecto de nuestra .

La mielina y los orígenes de su formación

El objeto de estudio de esta investigación ha sido la mielina. Este tejido graso que actúa como un aislante alrededor de los nervios, facilitando la rápida transmisión de impulsos eléctricos. Los resultados del estudio sugieren que una secuencia genética obtenida de los retrovirus es necesaria para la producción de mielina. Dicha secuencia está presente en los mamíferos, anfibios y peces actuales.

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Descubriendo la secuencia “RetroMyelin”

El equipo investigador, en su búsqueda de los asociados con las que producen mielina, encontró una secuencia particular en nuestros genes, proveniente de un retrovirus endógeno. Esta secuencia se ha bautizado como “RetroMyelin”. Los experimentos muestran que al reducir la secuencia RetroMyelin en las células de las ratas, éstas dejaban de producir una proteína esencial para la formación de mielina.

La aparición de la secuencia RetroMyelin

Los investigadores también identificaron secuencias genéticas similares a RetroMyelin en el ADN de otros vertebrados con mandíbulas. No se encontraron tales secuencias en vertebrados sin mandíbulas o en invertebrados. Esta evidencia los llevó a deducir que la secuencia RetroMyelin apareció en la historia de la al mismo tiempo que las mandíbulas, hace aproximadamente 360 millones de años.

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El papel de la mielina

Además de permitir la rápida transmisión de impulsos, la mielina también proporciona soporte estructural a los nervios. Esto posibilita que los nervios se expandan y, a su vez, permite la existencia de extremidades más largas.

El análisis de las secuencias de RetroMyelin

Se realizaron análisis computacionales de las secuencias de RetroMyelin en 22 de vertebrados con mandíbulas. Las conclusiones apuntan a que hubo múltiples infecciones por retrovirus a lo largo de la historia.

El papel de los retrovirus en la evolución

Los retrovirus se han integrado en los genomas e incluso en las células reproductivas de las especies en diferentes momentos de la historia. Esto ha permitido que se transmitan a las generaciones futuras. Un ejemplo bien conocido es la placenta, una de las características principales de la mayoría de los mamíferos, que se obtuvo de un patógeno que se incrustó en nuestro genoma hace mucho tiempo.

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